La guida definitiva all’uso di “Can” e “Be Able To”

Ci sono tre caratteristiche per le quali “can” e “be able to” differiscono.

  1. Significano cose leggermente diverse.
  2. Uno è più usato nell’inglese formale.
  3. Uno è più flessibile grammaticalmente.

Questo post esaminerà ciascuna di queste differenze in modo da sapere quali utilizzare quando si parla inglese.

Differenze di significato

1. “Be Able To” è più specifico

La differenza  fondamentale tra “be able to” e “can” è che “be able to” è più specifico. “Can” svolge molte funzioni diverse.

  1. Abilità: “I can speak English”. (“Posso parlare in inglese.”)
  2. Possibilità: “It can get hot in this room”. (“Può fare caldo in questa stanza.”)
  3. Permesso: “You can leave now”. (“Puoi andare ora.”)
  4. Richiesta: “Can you come here please?” (“Puoi venire qui per favore?”)

Ad esempio, la domanda “Can you come to my party tomorrow?” potrebbe significare entrambi “Puoi venire?” e “È possibile che tu venga?”

D’altra parte, “be able to” ha una sola funzione. Descrive se qualcuno ha o meno la capacità di fare qualcosa.

2. “Be able to” può essere utilizzato solo con soggetti che hanno abilità

A volte, gli studenti scriveranno frasi come “Tickets are able to be purchased online” o “This product is able to be used in a microwave”. Tuttavia, “can” è meglio in questi casi.

  • Tickets can be purchased online.
    I biglietti possono essere acquistati online.
  • This product can be used in a microwave.
    Questo prodotto può essere utilizzato nel microonde.

Se dici “tickets are able to be purchased online”, sembra che i biglietti abbiano una capacità. Quindi, quando usi “be able to”, prova a sostituirlo con “have the ability” (“avere l’abilità”) e vedi se la frase ha ancora un senso.

Come pratica, prova a pensare al motivo per cui le seguenti frasi usano “can” e non “be able to”:

  • Heart disease can be caused by many factors.
    Le malattie cardiache possono essere causate da molti fattori.
  • Birds can be found on almost every continent.
    Gli uccelli possono essere trovati in quasi tutti i continenti.

(Suggerimento: le malattie cardiache “hanno la capacità” di causare se stesse? Gli uccelli “hanno la capacità” di “essere trovati”?)

Differenze di formalità

1. “Can” è più comune nelle conversazioni quotidiane

Sia “be able to” che “can” sono usati nelle conversazioni informali e sono intercambiabili per la maggior parte del tempo. Ad esempio, se un amico ti invitasse a una festa, non se ne accorgerebbe se dicessi una di queste frasi invece dell’altra:

  • I don’t know if I can come to your party.
    Non so se posso venire alla tua festa.
  • I don’t know if I’ll be able to come to your party.
    Non so se potrò venire alla tua festa.

I “can’s” nelle frasi seguenti sono anche intercambiabili con “be able to”.

  • My son started swimming classes last month and he can swim now!
    Mio figlio ha iniziato le lezioni di nuoto il mese scorso e ora sa nuotare!
  • Did you know that cockroaches can live almost anywhere?
    Sapevi che gli scarafaggi possono vivere quasi ovunque?

Gli anglofoni di solito usano solo “can”, poiché di solito è chiaro dal contesto che il soggetto ha la capacità di fare qualcosa. Quindi, a meno che tu non stia cercando di enfatizzare l’abilità, probabilmente non hai bisogno di usare “be able to”.

2. “Be Able To” è più comune nell’inglese formale

In inglese formale, e soprattutto per iscritto, di solito è meglio essere specifici. Questo è il motivo per cui vedrai “be able to” più spesso di “can” negli articoli di notizie che menzionano l’abilità.

Probabilmente hai anche visto “be able to” apparire nei messaggi di errore quando utilizzi un computer. Ad esempio, se stai acquistando qualcosa online e riscontri qualche problema, vedrai messaggi come:

  • We are unable to process your request at this time. Please try again later.
    Al momento non siamo in grado di elaborare la tua richiesta. Per favore riprova più tardi.
  • We are having difficulty processing your payment, so we are unable to proceed with your order.
    Abbiamo difficoltà a elaborare il tuo pagamento, quindi non siamo in grado di procedere con il tuo ordine.

Oltre ad essere più specifico, “be able to” suona anche più indiretto e impersonale di “can”. Ad esempio, probabilmente hai anche ricevuto e-mail che dicono qualcosa del tipo:

  • Please do not reply to this email, as we are unable to respond from this address.
    Si prega di non rispondere a questa email, poiché non siamo in grado di rispondere da questo indirizzo.

In situazioni come queste, “unable to” suona più educato di “cannot”. Questa è un’altra ragione per cui “able to” è spesso preferito nei messaggi formali.

Differenze grammaticali

Infine, la più grande differenza tra “can” e “be in grado di” – indipendentemente dal fatto che tu stia scrivendo in modo formale o informale – è che ci sono più limitazioni a come “can” può essere usato, quindi gli anglofoni sceglieranno spesso di usare “be able to” invece.

1. “Can” e “Be Able To” possono essere diversi al passato

Sia “could” che “was able to” sono usati per parlare di abilità che le persone avevano in passato. Ad esempio, le due frasi seguenti significano la stessa cosa.

  • When your grandma was young, she could eat five hamburgers in one meal.
    Quando tua nonna era piccola, poteva mangiare cinque hamburger in un pasto.
  • When your grandma was young, she was able to eat five hamburgers in one meal.
    Quando tua nonna era piccola, riusciva a mangiare cinque hamburger in un pasto.

In negativo, sono anche gli stessi.

  • I couldn’t sleep last night.
    Non sono riuscito a dormire stanotte.
  • I wasn’t able to sleep last night.
    Non sono riuscito a dormire stanotte.

Ma quando vogliamo parlare di abilità passate che coinvolgono un momento specifico nel passato, le cose si complicano. Ad esempio, prova a mettere la seguente frase al passato.

  • Sally can find a job in New York after graduating.
    Sally può trovare un lavoro a New York  dopo la laurea.

Molti studenti penseranno “Sally could find a job …”, ma questo non significa in realtà che avesse la capacità di trovare un lavoro. Qui, “could” non è il passato di “can” ma la sua forma condizionale (“Sally could find a job if she tried”). Le risposte corrette sono:

  1. Sally could have found a job in New York after graduating.
    Sally avrebbe potuto trovare un lavoro a New York dopo la laurea.
  2. Sally was able to find a job in New York after graduating.
    Sally è riuscita a trovare un lavoro a New York dopo la laurea.

La prima frase significa che aveva la possibilità di ottenere un lavoro a New York, ma non l’ha fatto per qualche motivo (ad esempio forse voleva lavorare a Chicago invece). La seconda frase significa che aveva le capacità e ha ottenuto con successo un lavoro a New York.

Quindi, quando parli di abilità passate, fai attenzione a quale scegli!

2. Usa “Be Able To” per le abilità future

Se vuoi parlare di abilità che potrebbero svilupparsi in futuro, usa “be able to”.

  • My daughter will be able to walk in a few months.
    Mia figlia potrà camminare tra qualche mese.
  • If I take lessons on Engoo, I will be able to speak English confidently.
    Se prendo lezioni su Engoo, sarò in grado di parlare inglese con sicurezza.

Se vuoi solo parlare di piani futuri, puoi usare sia “can” che “be able to”.

  • I can come to your party tomorrow.
    Posso venire alla tua festa domani.
  • I’ll be able to come to your party tomorrow.
    Potrò venire alla tua festa domani.

3. Usa “Be Able To” dopo altri verbi

Poiché “can” è un verbo modale, non può essere utilizzato dopo altri verbi. Questo è il motivo per cui le seguenti frasi usano “be able to”.

  • Applicants must be able to speak fluent French.
    I candidati devono essere in grado di parlare fluentemente il francese.
  • I want to be a nurse, because I want to be able to help people who are sick.
    Voglio fare l’infermiera, perché voglio essere in grado di aiutare le persone malate.

4. “Be Able To” può essere utilizzato anche con altri tempi

Come verbo modale, “can” non ha una forma continua (-ing) o una forma perfetta. Quindi, quando hai bisogno di usare questi tempi, assicurati di usare “be able to”.

  • I wonder what it’s like not being able to swim.
    Mi chiedo com’è non essere in grado di nuotare.
  • She’s recovered her appetite and has been able to eat a lot more lately.
    Ha recuperato l’appetito e ultimamente ha potuto mangiare molto di più.

Il tuo turno

Erano molte informazioni, quindi ecco un breve riepilogo per aiutarti a ripassare.

  • “Can” è usato soprattutto in conversazioni casuale.
  • “Be able to” è più specifico dell’abilità.
  • “Be able to” è più flessibile. Può essere usato con qualsiasi verbo e tempo!
  • “Was able to” viene utilizzato per eventi una tantum di successo nel passato e “Could have + participio passato” per quelli non di successo.

Ora è il momento di esercitarsi! Le seguenti frasi hanno tutte un errore. Prova a trovarli.

  1. Your email is unable to be delivered.
  2. You don’t need to can read music to learn guitar.
  3. I have not can log into Facebook since last night.
  4. The Great Wall of China is unable to be seen from the moon.
  5. Applicants must can speak fluent French.

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